ביטוי גנטי של לחץ ממעמד חברתי נמוך

ממצאי מחקר חדש בקופים מעלה כי מעמד חברתי נמוך משפיע על מאות גנים הקשורים לפגיעה במערכת החיסון

כיצד משפיע המיקום החברתי של פרט בחברה על התבטאותם של גנים “רדומים” ? כיצד משפיע המעמד בהיררכיה חברתית על הגנטיקה באופן קצר טווח ומה הקשר בין מעמד חברתי נמוך לבריאות לקויה ? ממצאי מחקר חדש שפורסם לאחרונה מעלים כי המעמד החברתי של קופי מקוק בקבוצה, משפיע באופן מיידי על הלחץסטרס בו מצוי הקוף, באופן שמפעיל קרוב ל1000 גנים, שחלקם קשורים למערכת החיסונית.  

גנטיקה. סליל ד.נ.א DNA מקור: ויקיפדיה. באדיבות משרד האנרגיה האמריקני. U.S.Energy Dep
גנטיקה. סליל ד.נ.א DNA מקור: ויקיפדיה. באדיבות משרד האנרגיה האמריקני. U.S.Energy Dep

במחקר ראשון מסוגו שערכו החוקרים בקופי מקוק רזוס בשבי, הצליחו החוקרים להוכיח כי קיים קשר בין מעמד חברתי לבין ויסות גנטי של גנים בפריימטים, באופן המבטא קשר ישיר וייחודי בין הסביבה החברתית לביולוגיה והגנטיקה.
במחקר בחנו החוקרים קבוצות בנות 5 נקבות קופי מקוק רזוס- והשוו את הקופות המצויות בסטטוס חברתי גבוה לעומת הנקבות במעמד החברתי הנמוך באמצעות שבב המנטר מגוון מדדים בגופן של הקופות. ניתוח ממצאי המחקר העלו כי קופות ממעמד נמוך מתאפיינות בביטוי גנטי של כ1000 גנים הקשורים לתגובת מערכת החיסון ולתפקודים נוספים.
החוקרים גילו עוד ששינוי מעמדן של הקופות בשבי באמצעות בכירותן (סדר ההגעה ללהקה. הראשונה היא הבכירה ביותר) הביא לשינוי בביטוי הגנטי ולשיפור במצבן הבריאותי בעקבות כך. ממצאים חדשניים אלה מצביעים על חשיבותם של גורמים חברתיים בשינויים גנטיים מהירים במיוחד.
בטבע לעומת זאת, משתנה מעמדן של הקופות בלהקה לעיתים לא קרובות והוא פונקציה של מעמד האם בלהקה ושל יכולת הקופה למצוא מזון ומים וליצור קשרי טיפוח בינאישיים עם הקופות האחרות.
החוקרים אף הצליחו ליצור מודל שבאמצעותו ניתן לבחון את הביטוי הגנטי של גנים אלה בקופות ולפיו לנבא ביעילות מה מעמדן של אותן קופות בלהקה.

ממצאי המחקר עולים בקנה אחד עם מחקרים קודמים שהוכיחו כי המיקום החברתי של קוף בלהקה משפיעה על תגובתיות של הקוף ללחץ, על מוחו ועל המערכת החיסונית שלו. ממצאים עלה גם מתיישבים עם ממצאים לפיהם קופים במעמד חברתי נמוך ולחץ רגשי מתמשך, סבלו מתפקוד נמוך יותר של המערכת החיסונית ובריאות לקויה יותר.

על אף שהממצאים מתייחסים להשפעת מעמד חברתי של קופים בשבי ולא בטבע, ולמרות העובדה שאין מדובר בבני אדם, החוקרים מציינים כי גם אם ניתן להשליך מן הממצאים על השפעתו של הסטטוס החברתי על הבריאות והגנטיקה, הרי שניתן למצוא תקווה בתוצאות. זאת לנוכח העובדה שההשפעות הגנטיות הן זמניות וניתנות לשינוי באמצעות התקדמות ושינוי המקום של הפרט בחברה, העצמתו וטיפול בגורם הלחץ החברתי.
ממצאי המחקר שנערכו על ידי חוקרים אמריקאים מאוניברסיטת שיקגו שבארצות הברית, רואים אור בכתב העת PNAS